Paroisse cathédrale Saint-Jean de Maurienne
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Saint Sébastien

Fête le 20 janvier

Né probablement à Milan, Sébastien est martyrisé à Rome, puis enseveli sur la Via Appia dans la catacombe qui aujourd’hui porte son nom. À partir de ces données, la légende a quelque peu brodé.

Son histoire

Sébastien est un soldat enrôlé en 284 à Rome, où il devient centurion de la garde prétorienne de l’empereur Dioclétien, celui-ci ne sachant pas qu’il est chrétien. Sébastien soutient le courage des prisonniers persécutés pour leur foi ; arrêté, il est attaché à un poteau et sert de cible vivante à des archers qui le lardent de flèches. Il ne meurt pas et reparait devant Dioclétien pour lui reprocher sa cruauté envers les chrétiens. Il est alors flagellé et assommé (en 288 ?) ; son cadavre est jeté dans l’égout de Rome.

Il apparaît à sainte Lucine pendant son sommeil pour lui révéler l’emplacement de son corps et lui demander de l’ensevelir dans les catacombes auprès des vestiges des apôtres. En 367, le pape saint Damase fait construire sur sa tombe de la Via Appia une basilique, qui est actuellement une des sept églises principales de Rome.

Son culte

Le culte de saint Sébastien connaît un grand succès au moyen âge ; sa popularité vient du pouvoir qu’on lui attribuait d’arrêter les épidémies de peste. En effet, une croyance antique assimile ces épidémies à des flèches décochées par la divinité : dans l’Iliade, c’est Apollon l’archer qui déclenche le fléau ; dans la Bible (Ps.VI1,13), c’est Iahvé qui « bande son arc et l’ajuste » pour punir les méchants. Rappelons aussi que c’est l’intercession de saint Sébastien qui mit fin à une épidémie de peste qui éprouvait Rome en 680.

Voie de passage entre la France et l’Italie, la Savoie est très éprouvée par les épidémies de peste. On invoque saint Sébastien : célébrations de sa fête, chapelles, processions, confréries.., et, en Maurienne, représentations du Mystère de Saint-Sébastien. Puis, son culte tend à s’éclipser à mesure que les épidémies se raréfient (passée la peste, adieu le saint !). Mais saint Sébastien est aussi le patron des armuriers.

Ses représentations

Saint Sébastien est presque toujours représenté debout, attaché à un arbre, à un poteau ou à une colonne (évocation du Christ de la flagellation) ; il est lié et percé de flèches. Il est souvent associé aux autres saints antipesteux (saint Roch, saint Antoine) ; il fait parfois pendant au pape Fabien dont la fête tombe le même jour.

Chapelle Saint-Sébastien de Lanslevillard

En Maurienne, une vingtaine de chapelles lui sont dédiées. De loin, la plus célèbre est la chapelle Saint-Sébastien de Lanslevillard. Construite en 1446 selon un vœu de Sébastien Turbil, préservé de la peste par son saint patron. A l’intérieur, les murs sont entièrement recouverts de peintures murales : 36 panneaux représentent la vie du Christ, de l’Annonciation à la Pentecôte et 17 panneaux l’histoire de saint Sébastien, ceux-ci accompagnés d’une inscription.

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